Defunkt : Defunkt + Thermonuclear Sweat

23/09/2011 § Poster un commentaire

Defunkt : « Defunkt + Thermonuclear Sweat » (Hannibal, 1980 – 1981 – 1982 – 1983)

Disque 1

Make Them Dance*
Strangling Me With Your Love
In The Good Times
Blues
Defunkt
Thermonuclear Sweat
Melvin’s Tune
We All Dance Together
Razor’s Edge 12″ version*
Strangling Me With Your Love Revisited*
Defunkt (live 1983)*
In The Good Times (live 1983)*

Disque 2

Illusion
I Tried To Live Alone
Cocktail Hour (Blue Bossa)
Ooh Baby
Avoid The Funk*
Big Bird (Au Private)*
For The Love Of Money
Believing In Love
Big Bird (Au Private) (live 1983)

* ces morceaux figurent sur « Avoid the Funk… A Defunkt Anthology »

Prenez du funk brutal du style « si je me balance frénétiquement le popotin c’est parce que je suis en train de me faire électrocuter », ajoutez une bonne rasade de punk attitude, parsemez libéralement d’impros free jazz, remuez un bon coup et vous obtenez Defunkt. Attention, ça déménage !

Defunkt est l’enfant du tromboniste Joseph Bowie, frère de Lester Bowie de l’Art Ensemble of Chicago. Nous sommes à New York, 1978. L’air du temps est à la musique coup de boule des Stooges, Ramones, Sex Pistols et autres The Clash, des groupes qu’on peut accuser de beaucoup de choses mais pas de virtuosité instrumentale. A priori, pas un climat musical propice aux jazzmen.  Mais il ne faut jamais désespérer du jazz : la brutalité virile que le punk atteint par le primitivisme ressemble finalement à certains égards assez fort à l’esthétique du free jazz, généralement considéré pourtant comme une musique « cérébrale ». De plus, du free jazz avec un « beat » (un peu plus…) régulier, ç’a déjà été fait et ça ne marche pas trop mal. On peut songer par exemple au « Nation Time » de Joe McPhee (1970) ou encore aux expériences « free funk » d’Ornette Coleman avec le guitariste James Blood Ulmer sur des albums comme « Dancing in Your Head » (1978) ou « Body Meta » (1978). Si on augmente la part de funk dans son jazz, plus encore que ne l’ont fait quelques années plus tôt  Miles Davis ou encore Herbie Hancock, et qu’on pimente de solos free, on devrait pouvoir obtenir quelque chose d’intéressant. Ce quelque chose d’intéressant tient dans le double cd « Defunkt + Thermonuclear Sweat », une compilation des deux albums du même nom, de l’EP « On the Razor’s Edge » et de quelques morceaux live.

Il n’y a qu’un seul consensus critique au sujet de ces albums: ils étaient largement en avance sur leur temps. Après on trouve que l’expérience est un demi échec ou au contraire une extraordinaire réussite. Le soussigné se range dans le deuxième camp, même si ce n’est pas sans réserves.

Notons d’emblée le principal problème: ces albums n’ont pas une grande cohérence interne et diffèrent par ailleurs assez fortement l’un de l’autre – raison pour laquelle ç’a sans doute été une bonne idée d’en distiller une compile appélée « Avoid the Funk… A Defunkt Anthology ». Regardons cela de plus près.

« Make Them Dance » annonce le programme du groupe: un spoutnik propulsé par des cuivres funky et free et un riff de guitare irrésistible. Un classique perdu de piste de dance. « Strangling Me With Your Love » est un morceau bien crasseux de tempo moyen aux paroles limite débiles et d’autant plus réjouissantes. (« I made love/to a photocopy/and left the room/in perfect order/by leaning out/of the window/and travelling/ by ambulance » – vous avez peut-être capté mais moi pas) « In the Good Times » est à nouveau un morceau hyper-dansant, dont le riff d’ouverture ressemble « étrangement » à une version accélérée de la ligne de basse du « Good Times » de Chic. « Blues » est un morceau de soul « ferroviaire » pas très original mais avec de bons solos de guitare. « Defunkt », comme on s’y attend, présente le groupe (« I wanna dance/I wanna party/I wanna get down tonight/with Defunkt ») qui évoque irrésistiblement « We Want The Funk » de Parliament. « Thermonuclear Sweat » est, comme on pouvait s’en douter, la version mutante du « Cold Sweat » de James Brown. « Melvin’s Tune » est un instrumental funk rapide mené par ce qui semble être une flûte traversière. La sauce ne prend pas vraiment sur la chanson qui concluait le 33 tours d’origine, « We All Dance Together », raison pour laquelle nous passerons immédiatement à « On The Razor’s Edge », le chef d’oeuvre de ce groupe, celui où tous les éléments tombent en place comme par magie. Le texte évoque l’addiction de Joe Bowie à la cocaïne, le groove irrésistible propulse toujours plus loin les impros free des musiciens (dont Lester Bowie) et l’excellente vocaliste Clarisse Taylor. La version longue (et non live comme indiqué par erreur sur la pochette du disque) de « Strangling Me With Your Love » était la face B de l’EP d’où est issu « On The Razor’s Edge »: même personnel, mêmes qualités musicales. Les deux morceaux live (« Defunkt » et « In The Good Times ») qui concluent le disque sont également excellents, ce qui est sans doute la raison pour laquelle ils figurent sur l’anthologie de préférence aux versions studio.

Le deuxième disque comprend l’album « Thermonuclear Sweat » et une piste live. Cet album est un peu moins frénétique – ou doit-on écrire « un peu plus jazz » ? – que le précédent et s’illustre notamment par la présence de l’excellent Vernon Reid à la guitare. « Illusion » s’aventure dans le même territoire que « In The Good Times ». « I Tried To Live Alone » est un morceau bien dansant et avec de belles impros, notamment de Vernon Reid. « Cocktail Hour (Blue Bossa) » est une reprise du morceau de Kenny Dorham exécuté de manière finalement assez classique et, bien que réussie, un peu hors de propos sur un album aussi funk. « Ooh Baby » est une amusette funk à peu près instrumentale propulsée par la batterie et d’hénaurmes solos de guitare. « Avoid The Funk » nous ramène fermement sur le terrain du premier album: un morceau apte à propulser dans l’espace une piste de danse, servi par des solos susceptibles de vous décoller les oreilles. « Avoid the funk/cause it’s gonna come and getcha/anyway » : je n’aurais pu mieux le dire moi-même. « Big Bird (Au Private) » est une compo de Charlie Parker sur laquelle on peut porter le même jugement que sur « Cocktail Hour (Blue Bossa) »: c’est bon, mais qu’est-ce que ça fiche là ? « For The Love Of Money » est une reprise ultra-vitaminée (et quasi « metal ») du tube des O’Jays. Un classique. « Believing In Love » commence dans un style un peu bossa nova pour partir ensuite dans toutes les directions – on dira que le morceau vaut surtout pour les solos. Le disque se conclut par une version de concert de « Big Bird (Au Private) ».

Defunkt a encore enregistré après ces albums, mais c’est début années quatre-vingts qu’on a pu croire qu’ils ouvraient la voie vers une nouvelle évolution du funk. A la même époque cependant apparaissaient des groupes tels Sugarhill Gang et Afrika Bambaata…

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Archie Shepp : The Cry Of My People

23/09/2011 § Poster un commentaire

 

Archie Shepp : « The Cry Of My People » (Impulse, 1973)

Rest Enough (Song To Mother)
A Prayer
All God’s Children Got A Home In The Universe
The Lady
The Cry Of My People
African Drum Suite, Part 1
African Drum Suite, Part 2
Come Sunday

Archie Shepp est un des dieux tutélaires du free jazz. Etudiant en théâtre et saxophoniste dans un orchestre de rythm and blues, il commence sa carrière de jazzman chez le pianiste Cecil Taylor, avec qui il enregistre plusieurs albums, notamment pour le label Candid. Il enregistre ensuite avec d’autres futurs luminaires du free jazz, tels les trompettistes Bill Dixon et Don Cherry. John Coltrane, qui admire sa musique, le fait signer par Impulse! en 1964 et enregistre à plusieurs reprises avec lui. Ses premiers enregistrements en leader sur Impulse!, notamment l’extraordinaire « Fire Music » font partie des albums qui définissent le free jazz. Ils révèlent une forte personnalité musicale, capable par exemple de partager la vedette avec Coltrane sur l’album « New Thing At Newport », chacun remplissant une face du 33 tours. Le son de Shepp est à lui seul un condensé de l’histoire du saxophone ténor jazz: timbre dur proche de ceux de Rollins et Coltrane mais vibratos et autres effets rappelant les grandes vedettes des années ’30 tels Ben Webster et Coleman Hawkins. Très rapidement, des thèmes politiques apparaissent dans son oeuvre. Archie Shepp est en effet un artiste engagé, inspiré par l’afrocentrisme et le nationalisme afro-américain. Musicien accompli et polyvalent, il n’hésite pas lorsqu’il veut assurer à son message une diffusion maximale à s’exprimer dans d’autres idiomes musicaux. Ses préoccupations politiques le mèneront au début des années ’70 vers des modes d’expression qui se situent toujours fermement dans l’esprit du free mais sans nécessairement se cramponner à son vocabulaire.  L’album « Attica Blues » (1972) mélange spoken word, gospel, rythm and blues, réminescences ellingtoniennes, funk, une pincée de free, bref, toute la grammaire musicale afro-américain pour exalter l’histoire et la conscience politique des noirs américains. Il est par ailleurs interprêté par un très grand ensemble. L’album suivant, « The Cry Of My People » (1973), dernier album de Shepp pour Impulse!, se situe dans le prolongement de « Attica Blues » mais j’hésite un peu à le qualifier d’album « compagnon » comme on le fait souvent. Il s’agit en effet d’un album un peu plus méditatif, un peu moins incandescent, et au final plus équilibré que « Attica Blues », album avec lequel souvent on fait la connaissance de Shepp. Je crains que le rapprochement avec l’album précédent ne nuise à ce petit bijou, ses qualités se situant à un autre niveau que celui de la colère éloquente et digne et risquant donc de décevoir l’amateur à la recherche d’un alcool aussi capiteux que celui auquel il vient de goûter. A noter parmi les nombreux musiciens qui ont apporté leur pierre à « The Cry Of My People » Ron Carter, à la basse électrique !

« Rest Enough (Song To Mother) » est une gospel song majestueuse composée par Shepp, avec chanteuse, choeurs et tout le tintouin (mais pas Shepp lui-même) qui d’emblée annonce que la démarche politique et musicale de Shepp se situe dans le droit prolongement de la tradition afro-américaine. « A Prayer » s’ouvre sur une intro solenelle et kaléidoscopique. Suivent un solo de trombone et le solo de Shepp, qui par moments semblent sortis d’un album de Charles Mingus.  « All God’s Children Got A Home In The Universe » est à nouveau un gospel composé par Shepp, qui cite d’ailleurs des passages de spirituals classiques (« Go down Moses »). « The Lady » est une chanson insupportablement triste, magnifiquement chantée par Joe Lee Wilson et servie par un arrangement qui en rehausse le caractère poignant. « The Cry Of My People » est une lamentation où s’entrechoquent des mélopées atonales et des parties instrumentales finalement assez proches du bebop, bref, plutôt le contraire de ce qu’on fait généralement. « African Drum Suite part 1 » est une mélopée accompagnée à la trompette qui introduit « African Drum Suite Part 2 » un long morceau avec chants et instruments africains dans l’esprit du « Africa » de John Coltrane. L’album se conclut sur « Come Sunday », une composition gospélisante de Duke Ellington que Joe Lee Wilson chante avec émotion et respect, accompagné par piano et cordes. La partie médiane est un magnifique solo de Shepp, ellingtonien en diable, qui à lui seul justifie l’achat de ce disque.

Il peut paraître curieux de chroniquer ce qui finalement n’est pas un disque de free pour aborder la discographie de Shepp, mais cet album mérite d’être mis en valeur parce qu’il crystallise les préoccupations politiques et culturelles de son auteur, réinterprète la tradition musicale afro-américaine de manière convaincante et démontre qu’elle reste toujours actuelle. Un classique méconnu.

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Entrées taguées free jazz sur grande musique noire.